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ESTUDIO DE MARTE ARROJA PISTAS SOBRE EL POSIBLE ORIGEN DE LA VIDA EN LA TIERRA

El descubrimiento de evidencia de antiguos depósitos hidrotermales del fondo marino en Marte identifica un área en el planeta que puede ofrecer pistas sobre el origen de la vida en la Tierra.

Un reciente informe internacional examina las observaciones de la NASA Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de depósitos masivos en una cuenca en el sur de Marte. Los autores interpretan los datos como evidencia de que estos depósitos fueron formados por agua caliente de una parte volcánicamente activa de la corteza del planeta que estaban en el fondo de un gran mar hace mucho tiempo.

“Incluso si nunca encontramos evidencia de que ha habido vida en Marte, este sitio puede informarnos sobre el tipo de ambiente donde la vida puede haber comenzado en la Tierra”, dijo Paul Niles, del Centro Espacial Johnson de la NASA, en Houston. “La actividad volcánica combinada con el agua estancada proporcionó condiciones que eran probablemente similares a las condiciones que existieron en la Tierra aproximadamente al mismo tiempo – cuando la vida temprana estaba evolucionando aquí”.

Hoy en día, Marte no tiene ni agua estancada ni actividad volcánica. Los investigadores estiman una edad de aproximadamente 3.7 millones de años para los depósitos marcianos atribuidos a la actividad hidrotermal del fondo marino. Las condiciones hidrotermales submarinas en la Tierra alrededor de ese mismo tiempo son un fuerte candidato para dónde y cuándo comenzó la vida en la Tierra. La Tierra todavía tiene tales condiciones, donde muchas formas de vida prosperan en la energía química extraída de rocas, sin luz solar. Pero debido a la corteza activa de la Tierra, nuestro planeta tiene poca evidencia geológica directa preservada desde el momento en que comenzó la vida. La posibilidad de la actividad hidrotermal submarina dentro de lunas heladas como Europa en Júpiter y Encelado en Saturno alimenta interés en ellos como destinos en la búsqueda de vida extraterrestre.

Las observaciones realizadas por el Espectrómetro de Reconocimiento Compacto de MRO para Marte (CRISM) proporcionaron los datos para identificar minerales en depósitos masivos dentro de la cuenca Eridania de Marte, que se encuentra en una región con algunas de las más antiguas costuras expuestas del Planeta Rojo.

“Este sitio nos da una historia convincente de un mar profundo y de larga duración y un ambiente hidrotermal profundo”, dijo Niles. “Es evocador de los ambientes hidrotermales de alta mar en la Tierra, similar a los ambientes donde la vida podría ser encontrada en otros mundos – la vida que no necesita una agradable atmósfera o superficie templada, sino sólo rocas, el calor y el agua.

Niles es coautor del reciente informe en la revista Nature Communications con el autor principal Joseph Michalski, quien comenzó el análisis en el Museo de Historia Natural de Londres y coautores del Planetary Science Institute de Tucson, Arizona, y el Museo de Historia Natural.

Los investigadores estiman que el antiguo mar de Eridania tenía alrededor de 50,000 millas cúbicas (210,000 kilómetros cúbicos) de agua. Eso es tanto como todos los otros lagos y mares en la antigua Marte combinados y alrededor de nueve veces más que el volumen combinado de todos los Grandes Lagos de América del Norte. La mezcla de minerales identificados a partir de los datos del espectrómetro, incluyendo la serpentina, el talco y el carbonato, y la forma y textura de las capas espesas del lecho rocoso, condujeron a la identificación de posibles depósitos hidrotermales en el fondo marino. El área tiene flujos de lava que post-fecha de la desaparición del mar. Los investigadores citan estos como evidencia de que se trata de un área de corteza de Marte con una susceptibilidad volcánica que también podría haber producido efectos antes, cuando el mar estaba presente.

El nuevo trabajo se suma a la diversidad de tipos de ambientes húmedos para los que existe evidencia en Marte, incluyendo ríos, lagos, deltas, mares, aguas termales, aguas subterráneas y erupciones volcánicas bajo el hielo.

“Los antiguos depósitos hidrotermales de aguas profundas en la cuenca de Eridania representan una nueva categoría de objetivos astrobiológicos en Marte”, señala el informe. También dice: “Los depósitos del fondo marino de Eridania no sólo son de interés para la exploración de Marte, sino que representan una ventana hacia la Tierra temprana”. Esto se debe a que la evidencia más temprana de la vida en la Tierra proviene de depósitos del fondo marino de origen y edad similar, pero el registro geológico de esos entornos de la Tierra temprana está mal preservado.

El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, una división de Caltech en Pasadena, California, maneja el proyecto para el Dirección de la Misión Científica de la NASA en Washington. Lockheed Martin Space Systems de Denver construyó el orbitador y apoya sus operaciones.

imagen NASA

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